Beisbol del Ayer

Los Expos de Montreal: Una historia sin final feliz

” No hay llanto en el béisbol ‘‘… Bueno, no estoy de acuerdo. A veces, incluso el hombre más fuerte y más duro puede derramar una lágrima. El béisbol es un romance. ¿Has visto alguna vez un romance sin lágrimas? De ninguna manera. Hoy quiero compartir con ustedes, la historia de los Expos de Montreal. Un equipo que pasó por muchos momentos desgarradores y finalmente todo terminó con una tragedia.

Los Expos nacieron en 1969. Fueron en ese momento, el primer equipo en jugar sus partidos de casa fuera de Estados Unidos. Entonces no cabía duda que eran el equipo de Canadá. Montreal previamente había tenido un equipo. Los Reales de Montreal, que fueron una franquicia histórica de béisbol durante 62 años, los últimos 16 de ellos, fueron el equipo triple A de los Dodgers. Y por esa razón fueron el hogar de algunas figuras icónicas como Jackie Robinson y también Roberto Clemente. Durante esos años, la ciudad era todo Hockey, con la famosa franquicia los Canadienses de Montreal. Al principio el equipo ni siquiera tenía un nombre, pero durante un programa de llamadas en la televisión, alguien dijo: “Bueno, acabamos de tener la Feria Expo 67, ¿Por qué no los llamamos Expos? Y así lo hicieron. En el Día de Apertura de 1969, más de 45,000 fanáticos vieron a los Expos jugar su primer encuentro, y el Himno Nacional de Canadá se tocó por primera vez en la historia de las Grandes Ligas. El partido de inauguración como locales en el Jerry Park fue el primer encuentro que se jugó en suelo internacional.

Los fanáticos estaban tan emocionados que llenaron las gradas en todos los partidos, incluso cuando el equipo perdió 110 juegos. La primera superestrella de los Expos fue Rusty Staub, y el escritor de béisbol Ted Blackmon lo nombró: ” Le Grand Orange ”, que en francés significa ” La Gran Naranja ”, debido al color de cabello de Rusty. Pero solo 3 temporadas después, los fanáticos experimentarán su primer corazón roto, cuando ” Le Grand Orange ” fue cambiado por los Expos de Montreal a los Mets de Nueva York por Ken Singleton, Mike Jorgensen y Tim Foli. El plan de la oficina fue contratar un grupo de caza talentos para construir una franquicia ganadora sin invertir en grandes agentes libres.

En 1973, el lanzador Steve Rogers hizo su debut, seguido por el antesalista Larry Parrish, el jardinero Warren Cromartie y el receptor Gary Carter. Luego, en 1975, fue el jardinero derecho Ellis Valentine y ” The Hawk ” Andre Dawson se unió al club en el 76. Todos ellos construidos en el sistema de granja Expos.

En 1979, tendrían su primera temporada ganadora, cuando con todo el talento local ganaron 95 juegos y perdieron solo 65 veces. Los fanáticos estaban enamorados de su equipo, a pesar de que terminaron en segundo lugar.

1980 fue otra gran temporada, pero los fanáticos sufrirán otra derrota desgarradora en la última semana de la temporada, cuando los Filis de Filadelfia los dejaron fuera de la competencia, gracias a un jonrón de Mike Schmidt.

Para la temporada de 1981, los Expos mantuvieron el talento excepcional en las ligas menores y ese fue el caso de los novatos Tim Wallach y Tim Raines. Los cuales al ser llamados a la gran carpa, fortalecerían la alineación y ayudarían al equipo a vencer a los Filis en 5 juegos en la primera Serie Divisional de los playoffs. La Serie de Campeonato de la liga fue contra Tommy Losorda y sus Dodgers, y llego al dramático quinto juego. Steve Rogers con solo 2 días de descanso fue llamado al montículo, con el juego empatado a 1 en el noveno para enfrentar al bateador Rick Monday y en el conteo de 3 y 1, Rick, conectó un jonrón sobre el muro central que dejo sin respiración a los fanáticos de Montreal, cambiando la historia de esta franquicia para siempre. Esto fue lo más cerca que estuvieron de alcanzar una Serie Mundial.

Durante los próximos 5 años, el equipo cambiará a muchos de sus superestrellas y los fanáticos una vez más llorarán la pérdida de sus héroes. En 1991, los Expos de Montreal tuvieron una de las temporadas más oscuras de la historia de la franquicia. Su récord de 71-90 ese año fue el peor en 16 temporadas. No solo los Expos estuvieron en mal estado ese año, sino también el Estadio Olímpico, donde jugaban se encontraba en malas condiciones. Durante esa temporada, una de las vigas gigantes del techo que pesaba 55 toneladas cayó sobre el campo, lo que obligó al equipo a jugar los últimos 13 juegos de casa en la carretera. El hecho es que originalmente este estadio de béisbol ni siquiera se construyó para los Expos de Montreal. Fue construido para los Juegos Olímpicos y lo cierto es que la ciudad pagó mil millones de dólares para construirlo y a los fanáticos ni siquiera les gustó, aunque en el día inaugural de 1977, 50,000 fanáticos estuvieron allí para presenciar los Expos en su primer juego en este estadio.

El Gerente General, en ese momento, Dan Duquette, tenía un plan de 3 años para convertir a los Expos en un equipo ganador para la temporada 94. Una de las movidas fue intercambiar por el receptor Darrin Fletcher y un par de lanzadores sólidos en Ken Hill y John Wetteland. Y uno de los factores clave fue traer al manager Felipe Alou a fines de mayo para que fuese el piloto encargado de conducir este equipo a la victoria. Felipe tenía la personalidad perfecta para liderar a este joven equipo al éxito.

En 1993, los fanáticos de los Expos, recuerdan lo triste que fue ver a los Azulejos ganar la Serie Mundial con ese inolvidable jonrón de Joe Carter. Fue una mezcla de celos e impotencia, porque ellos habían llegado a la liga primero y siempre soñaron con ser el primer equipo canadiense en ganar un campeonato. De hecho, los Expos tuvieron una carrera increíble al final de la temporada 93, ganando 30 de los últimos 39 juegos. Esa temporada su récord fue 94-68, a solo 3 juegos de los campeones de la Liga Nacional ese año los Filis de Filadelfia. Después de que terminó la temporada, el equipo, a pesar de su éxito en el campo, enfrentó muchos problemas financieros, y se vieron obligados a cambiar algunos buenos jugadores. Delino DeShields, un favorito de los fanáticos, fue enviado a Los Angeles Dodgers por un lanzador prometedor pero muy descontrolado en sus lanzamientos llamado Pedro Martínez, quien con solo 22 años se suponía que reemplazaría a un as de aquel entonces en la persona de Dennis Martínez, quien también abandonó el equipo. Los fanáticos primero solo vieron a Martínez como un pitcher latino muy flaco y con una zona de strike fatal y nadie estaba contento con el cambio. Pero por supuesto, como ya saben, Pedro les demostraría que estaban equivocados y les robaría el corazón.

El mánager Felipe Alou tenía uno de los mejores jardines de la historia del béisbol: Moisés Alou, Marquis Grissom y Larry Walker de izquierda a derecha. No era un secreto para nadie que los Expos estaban muy cerca de ganar una Serie Mundial y algunos expertos antes del Día Inaugural en 1994 los pusieron como favoritos para ganarlo todo. Pero durante este tiempo, el acuerdo de negociación colectiva de béisbol se agotó y ese fue un problema potencial para el éxito de esta franquicia. Ninguno de los lados estaba dispuesto a ceder. Los jugadores estaban listos para irse a una huelga debido a que los propietarios deseaban implementar su propuesta de tope salarial después de la temporada.

Pero en 1994 los fanáticos de Montreal estaban teniendo el mejor momento de sus vidas. Ir al estadio todos los días y ver a este equipo jugar al béisbol era increíble. Los Expos estaban 21 juegos por encima de 500 antes del Juego de Estrellas y con 5 representantes en ese evento, demostraban a 2 naciones que su éxito no era casualidad. Después del descanso, el equipo siguió ganando y ganando, pero la cara fea del béisbol interferirá con el curso de la historia.  El 12 de agosto se anunció que los jugadores se irán a la huelga y en ese momento, los Expos tenían el mejor récord en todo el béisbol con 74-40. Los fanáticos estaban optimistas de que ambas partes llegarían a un acuerdo y que la temporada se reanudaría, pero eso nunca sucedió. Y en uno de los días más tristes en la historia del béisbol, el 14 de septiembre de 1994, la temporada se canceló oficialmente y no hubo una Serie Mundial para jugar.

Durante los entrenamientos de primavera en 1995, el nuevo gerente general, Kevin Malone, recibió instrucciones de deshacerse de algunos jugadores clave. Wetteland, Grissom, Walker y Ken Hill. La gerencia traicionó por completo a los fanáticos y aniquilaron la capacidad del equipo para ganar. Por supuesto, terminarían la temporada con 12 juegos por debajo de 500. Ese fue el comienzo del final. Los fanáticos fueron testigos de cómo Grissom se convirtió en Campeón Mundial con los Bravos en 95 y luego Wetteland lo siguió la próxima temporada cuando se convirtió en el Jugador Más Valioso de la Serie Mundial en 1996 para los Yankees. Los fanáticos estaban totalmente decepcionados y la asistencia fue muy baja después de eso.

La idea del propietario Claude Brochu, era construir un nuevo estadio en el centro de Montreal, y eso catapultaría al béisbol en la ciudad. El gobierno federal hizo su parte y eligió un campo que estaba en el lugar perfecto. Pero el gobierno provincial y el gobernador de Quebec, Lucien Bouchard, negaron cualquier tipo de ayuda financiera para la construcción del parque y a pesar de que los fanáticos hicieron mítines y acordaron pagar más impuestos, la construcción del nuevo parque nunca ocurrirá. Los fanáticos estaban furiosos y pedían la cabeza de Brochu, quien vendió el equipo al coleccionista de arte Jeffrey Loria.

El equipo seguiría perdiendo asistencia y Loria, vendería los derechos de la franquicia a las Ligas Mayores, la cual en 2004 jugaría su última temporada en Montreal antes de ser trasladados a Washington y cambiar su nombre a los Nacionales. El 29 de septiembre de 2004 fue el juego final en el Estadio Olímpico. Los 31,000 fanáticos allí lloraron y vieron en agonía los últimos 27 outs de vida de su amado equipo. Antes del comienzo de ese juego final, se realizó una ceremonia dedicada al equipo de 1994. Un equipo que fue el favorito para ganarlo todo. Si hubieran ganado la Serie Mundial, estoy seguro de que tendrían su nuevo estadio, pero eso nunca sucedió. En ese mismo Octubre, los fanáticos se emocionaban frente al televisor, cuando Pedro Martínez anuncio que le gustaría compartir su trofeo de Serie Mundial ganada con los Medias Rojas de Boston junto a los fanáticos de Montreal que habían perdido su equipo.

La lista de estrellas de béisbol que comenzó su carrera como Expos y terminó en otro lado es enorme. Randy Johnson, Vladimir Guerrero, Cliff Floyd, Andres Galarraga y todos los nombres mencionados anteriormente lo demuestran.

¿Sera que un día los Expos resucitarán y serán parte de las Grandes Ligas nuevamente? No es una idea loca. Los fanáticos en Montreal, incluso teniendo el Hockey, que es tan popular, echan de menos a sus Expos. Con el plan de las Ligas Mayores de Béisbol de crecer y expandirse en todo Estados Unidos e incluso a nivel internacional, la esperanza de que algún día el béisbol vuelva a Montreal no es imposible. Personalmente, me encantaría ver que eso ocurra y tal vez, solo tal vez, algún día, no habrá llanto en el béisbol para la ciudad de Montreal, pero por ahora Au Revoir les Expos.

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Alfredo Alvarez
Alfre Alvarez, conocido como “El Cirujano del Béisbol”, creador del blog: “Con Las Bases Llenas” (https://conlasbasesllenas.com), escribe para 990 ESPN Deportes, Sports Made in USA, Empire Sports Media y la revista “Pisa y Corre”. Locutor y co-creador de Radiografía Deportiva, un programa radial deportivo en NMMiami.com y además creador y locutor de los podcast: “Con Las Bases Llenas” y “La Semana de los Bombarderos”.
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